Il y a 40 ans, la mini-série télévisée « Roots » faisait parler la nation de race

Yvette Williams se tient devant des peintures de l'artiste Annie Lee à son domicile le lundi 16 janvier 2016. Jeff Scheid/Las Vegas Review-Journal Suivre @jeffscheidYvette Williams se tient devant des peintures de l'artiste Annie Lee à son domicile le lundi 16 janvier 2016. Jeff Scheid/Las Vegas Review-Journal Suivre @jeffscheid Forest Whitaker incarne Fiddler dans le nouveau remake deForest Whitaker joue le rôle de Fiddler dans le nouveau remake de 'Roots', désormais disponible en DVD et Blu-ray. Louis Gossett Jr., à gauche, et LeVar Burton star dans l'original 'Roots'. La mini-série télévisée emblématique de 1977 est maintenant sur Blu-ray pour la première fois. Forest Whitaker joue le rôle de Fiddler dans le nouveau remake de 'Roots', désormais disponible en DVD et Blu-ray. Claytee White, directeur du Centre de recherche sur l'histoire orale, basé au département des collections spéciales de l'UNLV, a commencé à travailler sur un projet d'histoire orale appelé The West Charleston Neighborhood: An Oral History Project of Ward One. (F. Andrew Taylor/Voir) Le père Bob Stoeckig, pasteur de la communauté catholique de St. Andrew's, est montré à l'église au 1399 San Felipe Drive à Boulder City le mardi 25 mars 2014. (Bill Hughes/Las Vegas Review-Journal) Le verso d'une photo appartenant à Yvette Williams montre une image d'Alex Haley, à droite, auteur du livre Roots: The Saga of an American Family, serrant la main du photographe Foster Vincent Corder. Jeff Scheid/Las Vegas Review-Journal Suivre @jeffscheid Yvette Williams tient une photo de son arrière-arrière-grand-mère chez elle le lundi 16 janvier 2017. Jeff Scheid/Las Vegas Review-Journal Suivre @jeffscheid Yvette Williams détient une copie encadrée du 11 septembre 1970 du magazine Life de la militante Angela Davis à son domicile le lundi 16 janvier 2017. Jeff Scheid/Las Vegas Review-Journal Suivre @jeffscheid Yvette Williams, à droite, et sa fille Alyse tiennent une photo présentée par Alex Haley, auteur du livre Roots: The Saga of an American Family, le lundi 16 janvier 2017. Jeff Scheid/Las Vegas Review-Journal Suivre @jeffscheid

Yvette Williams avait 19 ans lorsque la mini-série télévisée Roots a été diffusée pendant huit nuits en janvier 1977.

Elle n'était pas étrangère à l'histoire afro-américaine et aux histoires de personnes dont les ancêtres - comme ceux de l'auteur Alex Haley, qui a écrit le livre à succès sur lequel la mini-série était basée - sont venus dans ce pays en tant qu'esclaves.



Mais Williams a remarqué quelque chose d'inhabituel lorsque les épisodes ont été diffusés sur le réseau de télévision ABC : les gens l'ont approchée pour parler des événements et des thèmes décrits dans le drame.



C'était vraiment la première fois que les gens me posaient des questions – des amis blancs, des amis hispaniques et des amis asiatiques, dit Williams, aujourd'hui présidente du Clark County Black Caucus. Ils posaient des questions parce qu'ils voyaient quelque chose dans l'émission : « Est-ce vraiment arrivé ? » Pour moi, ce sont les toutes premières conversations que j'ai eues à un niveau sérieux sur les problèmes de race et d'oppression.

Considérez les conversations qu'il a inspirées, l'histoire qu'il a partagée et la fierté qu'il a suscitée chez les téléspectateurs afro-américains de l'héritage de Roots, qui célèbre cette semaine son 40e anniversaire.



La série télévisée était basée sur Roots: The Saga of an American Family, qui est devenu un best-seller lors de sa sortie à l'automne précédent et dans lequel Haley a raconté l'histoire de sa propre famille. Le personnage principal, Kunta Kinte, est emmené d'Afrique et vendu en esclavage aux États-Unis. Ses expériences et celles des générations qui suivent constituent l'intrigue. La mini-série a été diffusée du 23 au 30 janvier 1977.

Roots a été un énorme succès d'audience. Dans une rétrospective de la mini-série originale, le réseau câblé History - qui a dévoilé l'année dernière une mise à jour de Roots - note que le dernier épisode de la mini-série a été regardé par plus de 100 millions d'Américains, représentant près de 85% des foyers de télévision à l'époque.

Il a également été un succès critique et a été nominé pour 37 Primetime Emmy Awards, en remportant neuf, dont celui de la meilleure série limitée.



Le drame était inhabituel à l'époque pour sa représentation graphique et violente de l'esclavage et de l'injustice raciale. Mais il a également créé des effets d'entraînement plus personnels parmi ceux qui l'ont regardé. Pour moi, cela a vraiment commencé une conversation dans la communauté à travers les lignes raciales, dit Williams.

PREMIÈRES IMPRESSIONS

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Claytee White, directeur du Centre de recherche sur l'histoire orale des bibliothèques de l'UNLV, a vu Roots à Los Angeles après avoir terminé ses études universitaires. Je pense que c'était très douloureux, dit-elle. Je pense que c'était dans votre visage et c'était difficile à nier, et je pense que beaucoup de gens avaient nié qu'il y avait eu une période aussi horrible dans notre histoire.

Je pense que les gens ont appris des leçons auxquelles beaucoup n'avaient pas été exposés auparavant, en particulier beaucoup de gens qui (venaient) de l'extérieur du Sud et ceux qui n'avaient pas d'histoire afro-américaine (cours).

C'était très fort et émouvant, dit White, mais je n'en ai pas discuté en dehors de mon groupe d'amis.

À ce moment-là, je ne savais même pas comment en parler, explique White. À ce moment-là, je n'étais allé à l'école - jusqu'à ce que je sois un junior à l'université - qu'avec des Afro-Américains. Ce n'est que lorsque j'ai commencé ma première année (à la California State University, Los Angeles) que j'ai réellement participé à une classe mixte. Je n'ai donc appris à avoir une conversation avec des gens en dehors de la culture noire que plus tard dans la vie.

Le révérend Dennis Hutson, pasteur de l'église méthodiste unie Advent, a vu Roots alors qu'il vivait à Chicago. Il occupait son premier emploi après avoir obtenu son diplôme universitaire et devait commencer ses études ministérielles plus tard cette année-là, en août.

Hutson avait déjà lu le livre et regardé chaque épisode de la mini-série parce que c'était un point de repère, dit-il. Je pense que presque tous les Afro-Américains du pays, s'ils avaient accès à une télévision, la regardaient parce que c'était historique pour nous.

Hutson dit que lui et certains de ses amis ont ressenti de la colère en regardant la violence sans faille du drame et les représentations d'abus. Mais, surtout, il se souvient d'avoir ressenti de la tristesse, juste de voir comment les gens étaient traités, dévalorisés et déshumanisés, et de voir comment les familles étaient brisées.

Regarder le drame m'a également aidé à mettre certaines choses en perspective, ajoute Hutson.

Il se souvient de lui comme d'un adolescent rebelle qui éviterait ses études. Dans Roots, il a vu comment les esclaves n'étaient pas encouragés à apprendre à lire et à écrire et a noté comment les jeunes avaient parfois tendance à ne pas apprécier l'importance de la lecture et de l'écriture.

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Cela a simplement évoqué beaucoup de sentiments en moi, dit Hutson. Et, ensuite, cela m'a amené à commencer à réfléchir à mes situations et, en tant que produit des écoles urbaines du centre-ville, à comment surmonter cela et à quoi faire pour le corriger ou l'améliorer.

Le révérend Robert Stoeckig, pasteur de la communauté catholique St. Andrew à Boulder City, a vu Roots avec d'autres étudiants alors qu'il fréquentait l'université de Great Falls, dans le Montana. Il se souvient à quel point l'histoire était fascinante.

Il y avait eu beaucoup de battage médiatique, donc je pense que tout le monde s'y intéressait, dit Stoeckig. Et après avoir vu le premier épisode, vous étiez un peu accro.


RECONNAISSANCE DOULOUREUSE

Les racines ont également ouvert certaines blessures, dit Williams, en particulier chez les membres des générations de ses parents et de ses grands-parents qui étaient trop près d'avoir vécu ou été témoins de préjugés et d'injustice raciale.

Williams dit que sa belle-mère hésiterait à raconter des histoires de sa jeunesse. Elle disait toujours : « Laisse ces squelettes dans le placard », se souvient Williams.

Pendant ce temps, Roots a offert aux téléspectateurs en dehors de la communauté afro-américaine un cours accéléré douloureusement vivant dans quelque chose qu'ils n'avaient auparavant étudié que dans l'environnement antiseptique d'une salle de classe.

J'avais des amis et je me sentais mal pour eux parce qu'ils se sentaient mal, se souvient Williams. C'était un sentiment de culpabilité, comme 'Je ne peux pas croire que mes ancêtres aient fait ça à vos ancêtres'. Pour la première fois, l'histoire a été dramatisée. Vous vous êtes investi dans les personnages. Je me souciais de ce qui arrivait à chacun de ces personnages.

Dans sa maison aujourd'hui, Williams a une photographie commandée par Haley et prise par un de ses amis, Foster Vincent Corder, qui est une représentation de Kunta Kinte. Elle l'a acheté à Corder et il appartient à sa famille depuis 1982, dit-elle.

Je suis tombé amoureux de la photo… et je suis très heureux de pouvoir la transmettre à mes enfants afin qu'ils aient l'occasion d'en profiter avec leurs enfants.

Michael Green, professeur agrégé d'histoire à l'UNLV, avait 11 ans lorsqu'il a vu Roots. Il se souvient de la violence inhabituelle pour la télévision décrite dans le drame.

Peut-être pas comme la violence (télévisée) que vous voyez aujourd'hui. La télévision aux heures de grande écoute en 1977 était assez différente, dit Green, notant qu'il était alors trop jeune pour avoir étudié l'histoire de l'esclavage de la nation. Mais la série a effectivement donné une idée de l'horreur de l'esclavage.

INTERPRÉTATIONS MULTIPLES

Pour à peu près tous les téléspectateurs, la nature multicouche et multigénérationnelle du drame a aidé à dépeindre les horreurs de l'esclavage d'une manière émotionnelle et intellectuelle.

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Beverly Mathis avait déménagé du Tennessee à Las Vegas en 1976 pour commencer une carrière dans le district scolaire du comté de Clark, qui finirait par devenir directrice de l'école primaire Booker pendant 16 ans. Elle aussi avait appris l'esclavage à l'école, mais avait trouvé sa dramatisation dans Roots d'une puissance inattendue.

C'était très bizarre, dit Mathis. C'est un peu comme lire la Bible, savoir ce qu'elle dit, mais chaque fois que vous l'ouvrez, vous apprenez quelque chose de nouveau.

Il est possible d'acquérir de nouvelles connaissances en regardant Roots plusieurs fois, dit-elle.

Mathis se souvient que chaque épisode devenait un fourrage pour les conversations de la journée de travail le lendemain. Aujourd'hui, dit-elle, ces types de films ne cessent de nous rappeler ce qui était et ce que nous pouvons faire maintenant.

Hutson rappelle également que le casting de Roots comprenait presque tous les acteurs ou actrices noirs de l'époque. C'était aussi une source de fierté pour les téléspectateurs afro-américains, dit Williams.

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Nous étions vraiment excités de pouvoir nous voir à l'écran et à la télévision, car, à l'époque, le peu de choses que nous pouvions voir ne nous donnait pas vraiment ce sentiment de fierté. Vous avez eu des émissions, différentes, des sitcoms, mais elles n'étaient jamais que des comédies.

L'autre chose qui a donné aux Noirs un réel sentiment de fierté, c'est quand (la série a été) nominée pour près de 40 Emmy Awards cette année-là, dit Williams. Nous avons vraiment ressenti un sentiment de fierté non seulement dans l'histoire racontée, mais dans l'accomplissement de cela.

Roots a contribué à ouvrir la voie à quatre décennies de représentations télévisées et cinématographiques de l'esclavage et d'autres histoires de l'histoire afro-américaine. La mini-série qui a commencé est-elle pertinente pour les jeunes téléspectateurs qui ne l'ont vue qu'en DVD ou en rediffusion ?

La fille de Williams, Alyse, 21 ans, a vu la mini-série originale et sa suite, et dit que, pour sa génération, je pense que c'est définitivement une expérience différente maintenant de quand elle l'a vue.

Il n'y avait qu'un nombre limité de chaînes de télévision. Maintenant, les options sont infinies, dit Alyse. Et il y a eu plus de films sur l'esclavage et l'histoire, donc nous avons été exposés à plus. Nous en avons vu des images.

Ce qui était nouveau pour ses parents à voir à la télévision peut ne pas l'être pour les jeunes téléspectateurs. Je ne veux pas dire que c'est moins d'impact, mais je pense que c'est un impact différent, dit Alyse.

Mais, ajoute-t-elle, c'est toujours, définitivement, une série très puissante à regarder. Ensuite, voir toute l'histoire de la famille était définitivement une chose puissante.

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